Cáncer de pulmón de células no pequeñas: Diagnóstico

Approved by the Lineagotica Editorial Board, 01/2019

EN ESTA PÁGINA: encontrará una lista de las pruebas, los procedimientos y las exploraciones frecuentes que los médicos usan para averiguar la causa de un problema médico. Use el menú para ver otras páginas.

Los médicos realizan muchas pruebas para detectar o diagnosticar el cáncer. También realizan pruebas para averiguar si el cáncer se ha diseminado a otras partes del cuerpo desde el lugar donde se inició. Si esto sucede, se denomina “metástasis”. Por ejemplo, las pruebas por imágenes pueden mostrar si el cáncer se ha diseminado, pero nunca pueden usarse solas para diagnosticar NSCLC. Las pruebas por imágenes muestran imágenes del interior del cuerpo. Los médicos también pueden hacer pruebas para determinar qué tratamientos podrían funcionar mejor.

En la mayoría de los tipos de cáncer, una biopsia es la única manera segura para que el médico determine si un área determinada del cuerpo tiene cáncer. Durante la biopsia, el médico toma una pequeña muestra de tejido para hacerle pruebas en un laboratorio. Si no se puede realizar una biopsia, el médico puede sugerir que se lleven a cabo otras pruebas que ayuden a establecer un diagnóstico.

Esta sección describe opciones para el diagnóstico de este tipo de cáncer. No todas las pruebas mencionadas a continuación se utilizarán para todas las personas. Su médico puede considerar estos factores al elegir una prueba de diagnóstico:

  • Tipo de cáncer que se sospecha

  • Sus signos y síntomas

  • Su edad y estado de salud general

  • Los resultados de pruebas médicas anteriores

Además del examen físico, se pueden utilizar las siguientes pruebas para diagnosticar el cáncer de pulmón y determinar su estadio:

Pruebas por imágenes

Los estudios por imágenes son muy importantes en la atención de personas con NSCLC. Sin embargo, ninguna prueba es perfecta, y ninguna exploración por imágenes puede diagnosticar el NSCLC. Solo una biopsia puede hacerlo (consulte a continuación). Los resultados de las radiografías y las exploraciones de tórax se deben combinar con los antecedentes médicos de la persona, un examen físico, análisis de sangre e información de la biopsia para armar la historia completa respecto de dónde comenzó el cáncer, si se diseminó y hacia dónde lo hizo.

  • Exploración por CT. Una exploración por CT produce imágenes que permiten a los médicos ver el tamaño y la localización de un tumor de pulmón y/o las metástasis del cáncer de pulmón. Una exploración por CT toma imágenes del interior del cuerpo utilizando rayos X que se toman desde diferentes ángulos. Una computadora combina estas imágenes en una imagen detallada tridimensional que muestra las anomalías o los tumores. Una exploración por CT se puede utilizar para medir el tamaño del tumor. En ocasiones, antes de la exploración se administra un tinte especial denominado “medio de contraste”, a fin de obtener mejores detalles en la imagen. Este tinte se puede inyectar en una vena del paciente o puede administrarse en forma de pastilla o líquido para tragar.

  • Tomografía por emisión de positrones (PET). Una exploración por tomografía por emisión de positrones (positron emission tomography, PET) generalmente se combina con una exploración por CT (ver más arriba), lo cual se denomina “PET-CT”. Sin embargo, es posible que escuche al médico hablar de este procedimiento como simplemente una exploración por PET. La PET es una forma de crear imágenes de los órganos y los tejidos internos del cuerpo. Una pequeña cantidad de una sustancia azucarada radiactiva se inyecta en el cuerpo del paciente. Esta sustancia azucarada es absorbida por las células que utilizan la mayor cantidad de energía. Debido a que el cáncer tiende a utilizar energía de manera activa, este absorbe una cantidad mayor de la sustancia radiactiva. Luego, una exploración detecta esta sustancia para generar imágenes del interior del cuerpo.

  • Imágenes por resonancia magnética (MRI). Las imágenes por resonancia magnética (magnetic resonance imaging, MRI; en inglés) también son imágenes que permiten a los médicos ver la ubicación de un tumor de pulmón y/o las metástasis del cáncer de pulmón, y medir el tamaño del tumor. Las MRI usan campos magnéticos, en lugar de rayos X, para producir imágenes detalladas del cuerpo. Antes de la exploración, se administra un tinte especial denominado “medio de contraste” a fin de crear una imagen más clara. Este tinte se puede inyectar en una vena del paciente o puede administrarse en forma de pastilla o líquido para tragar. Las exploraciones por MRI no funcionan bien para tomar imágenes de partes del cuerpo en movimiento, como los pulmones, que se mueven con cada respiración. Por ese motivo, la MRI rara vez se usa para examinar los pulmones. Sin embargo, puede ser útil para detectar el cáncer de pulmón que se ha diseminado al cerebro o a los huesos.

  • Gammagrafía ósea. La gammagrafía ósea usa un trazador radiactivo para examinar el interior de los huesos. El trazador se inyecta en una vena del paciente. Se acumula en zonas del hueso y se detecta mediante una cámara especial. Ante la cámara, los huesos sanos aparecen de color gris, y las zonas de lesión, como las provocadas por el cáncer, aparecen de color oscuro. Las PET (consulte arriba) han reemplazado a los centellogramas óseos para averiguar si el NSCLC se ha diseminado a los huesos.

A continuación, se enumeran los procedimientos que los médicos usan para recolectar tejido para el diagnóstico del cáncer de pulmón y planificar su tratamiento:

  • Biopsia. Una biopsia es la extirpación de una cantidad pequeña de tejido para examinarlo a través de un microscopio. Es útil tener una muestra más grande de tumor para determinar el subtipo de NSCLC y realizar pruebas moleculares adicionales (consulte a continuación). Si no se extirpa una cantidad suficiente del tumor para realizar estas pruebas, posiblemente se necesite otra biopsia. Después de la biopsia, un patólogo analiza la(s) muestra(s). Un patólogo es un médico que se especializa en interpretar pruebas de laboratorio y evaluar células, tejidos y órganos para diagnosticar enfermedades.

  • Broncoscopia. En una broncoscopia, el médico pasa un tubo delgado y flexible con una luz en el extremo a través de la boca o la nariz, a lo largo de la tráquea y dentro de las vías respiratorias de los pulmones. Un cirujano o un neumólogo puede realizar este procedimiento. Un neumólogo es un médico especialista en el diagnóstico y el tratamiento de la enfermedad pulmonar. El tubo permite al médico ver el interior de los pulmones. Unos pequeños instrumentos dentro del tubo pueden extraer muestras de tejido o líquido para que el patólogo pueda examinarlas. Los pacientes reciben anestesia leve durante la broncoscopia. La anestesia es un medicamento para bloquear la conciencia del dolor.

  • Aspiración con aguja/biopsia profunda. Después de anestesiar la piel, un tipo especial de radiólogo, denominado “radiólogo intervencionista”, extirpa una muestra del tumor de pulmón para realizar pruebas. Esto se puede realizar con una aguja más pequeña o más grande en función del tamaño de la muestra que se necesita. El médico emplea la aguja para extirpar una muestra de tejido a fin de realizar pruebas. A menudo, el radiólogo usa una exploración por CT de tórax o un equipo de rayos X especial denominado “fluoroscopio” para guiar la aguja. En general, una biopsia profunda proporciona una mayor cantidad de tejido que una aspiración con aguja. Como se explicó más arriba, los médicos han aprendido que se necesita más tejido en el NSCLC para realizar el diagnóstico y pruebas moleculares.

  • Toracentesis. Después de adormecer la piel del pecho, se inserta una aguja a través de la pared del tórax en el espacio entre el pulmón y la pared torácica donde se puede acumular líquido. Se extirpa el líquido, y luego el patólogo lo examina para detectar la presencia de células cancerosas.

  • Toracoscopia. A través de un pequeño corte en la piel de la pared torácica, un cirujano puede insertar un instrumento especial y una pequeña cámara de video para examinar el interior del pulmón. Los pacientes necesitan anestesia general para este procedimiento, pero el tiempo de recuperación puede ser menor con una toracoscopia debido a que se hacen incisiones más pequeñas. Este procedimiento se puede denominar “cirugía toracoscópica videoasistida” (video-assisted thoracoscopic surgery, VATS).

  • Mediastinoscopia. Un cirujano examina y toma una muestra de los ganglios linfáticos ubicados en el centro del tórax debajo del esternón mediante una pequeña incisión en la parte superior del esternón. Este procedimiento también requiere anestesia general y se lleva a cabo en un quirófano.

  • Toracotomía. Este procedimiento se lleva a cabo en un quirófano, y el paciente recibe anestesia general. Un cirujano realiza una incisión en el tórax, examina el pulmón de forma directa y extrae muestras de tejido para analizarlas. La toracotomía es el procedimiento que los cirujanos realizan con mayor frecuencia para extirpar un tumor de pulmón en su totalidad.

Pruebas moleculares del tumor

Es posible que el médico recomiende realizar análisis de laboratorio en una muestra tumoral, a fin de identificar genes específicos, proteínas y otros factores específicos del tumor.

En un tumor de pulmón existen diversos genes que pueden modificarse, lo que se denomina “mutaciones”, las cuales pueden ayudar a que el cáncer crezca y se disemine. Estas células se encuentran en el tumor y no en las células sanas del cuerpo. Esto significa que no se heredan ni se transmiten a sus hijos. Las mutaciones que se sabe que contribuyen al crecimiento del cáncer de pulmón con frecuencia se producen en 1 o más de diversos genes, entre ellos el receptor del factor de crecimiento epidérmico (epidermal growth factor receptor, EGFR), los genes ALK, KRAS, BRAF, el gen del receptor 2 del factor de crecimiento epidérmico humano (human epidermal growth factor receptor 2, HER2), ROS1, RET, MET y TRK. El análisis del tumor para la detección de algunos de estos genes es ahora habitual para el NSCLC en estadio más avanzado. También se puede hacer el análisis de estos genes para estadios más tempranos de la enfermedad.

Los resultados de estas pruebas moleculares pueden ayudar a decidir si sus opciones de tratamiento incluyen un tipo de tratamiento denominado “terapia dirigida”, que puede estar dirigida a mutaciones específicas (vea la sección Tipos de tratamiento). Es mucho más probable que las mutaciones para las cuales existen terapias dirigidas se produzcan en pacientes con el tipo adenocarcinoma de NSCLC y en pacientes que nunca han fumado.

Si tiene NSCLC en estadio más avanzado, es posible que su médico también recomiende el análisis de la proteína PD-L1. En la superficie de las células cancerosas y en algunas células inmunitarias del cuerpo, se encuentra el ligando de muerte programada-1 (programmed death-ligand 1, PD-L1). Esta proteína impide que las células inmunitarias del cuerpo destruyan al cáncer. Saber si el tumor tiene la PD-L1 ayuda al médico a decidir si sus opciones de tratamiento incluyen determinados tipos de inmunoterapia (consulte la sección Tipos de tratamiento). Estos tipos de inmunoterapia bloquean la PD-L1 y permiten que el sistema inmunitario se dirija al cáncer.

Después de que se realicen las pruebas de diagnóstico, su médico revisará todos los resultados con usted. Si el diagnóstico es cáncer, estos resultados también ayudan al médico a describir el cáncer. Esto se denomina “determinación del estadio”.

Determinación del lugar donde se originó el cáncer

El NSCLC se origina en los pulmones. Muchos otros tipos de cáncer se originan en otra parte del cuerpo y se diseminan hacia los pulmones cuando hacen metástasis. Por ejemplo, el cáncer de mama que se ha diseminado a los pulmones se sigue llamando cáncer de mama. Por lo tanto, para los médicos es importante saber si un cáncer empezó en los pulmones o en otra parte del cuerpo.

Para averiguar dónde se originó el cáncer, el médico tendrá en cuenta los síntomas y antecedentes médicos, examen físico, el aspecto del tumor en las radiografías y las exploraciones, y los factores de riesgo para el cáncer. Un patólogo puede realizar pruebas en la muestra de biopsia para ayudar a averiguar dónde comenzó el cáncer. Su médico puede recomendar otras pruebas para descartar tipos específicos de cáncer. Si después de estas consideraciones, el médico todavía no está seguro de dónde comenzó el cáncer, puede dar un diagnóstico de cáncer metastásico “de tumor primario desconocido”. Casi todos los tratamientos para el cáncer metastásico de tumor primario desconocido (en inglés) que se encuentra por primera vez en el tórax son los mismos que para el cáncer de pulmón metastásico.

Cómo afrontar el diagnóstico de NSCLC

Para la mayoría de los pacientes, un diagnóstico de NSCLC puede ser sumamente estresante. Algunos pacientes experimentan ansiedad y, con menos frecuencia, depresión. Los pacientes y sus familias no deben tener miedo de hablar con el equipo de atención médica sobre cómo se sienten. El equipo de atención médica posee capacitación y experiencia especiales que pueden hacer más llevadera la situación para los pacientes y sus familias, y está allí para ayudarlos.

Además de la información y el apoyo emocional, su médico puede recetarle medicamentos ansiolíticos y, en ocasiones, un antidepresivo. Su médico también puede derivarlo a un consejero, psicólogo, trabajador social o psiquiatra. Usted y su familia también pueden encontrar recursos disponibles en la comunidad que ayudan a las personas que viven con cáncer de pulmón, como por ejemplo, grupos de apoyo. Algunos pacientes se sienten cómodos hablando sobre su enfermedad y sus experiencias durante el tratamiento con su equipo de atención médica, su familia, amigos u otros pacientes en un grupo de apoyo. Estos pacientes también pueden unirse a un grupo de apoyo o grupo de defensa para que haya una mayor conciencia sobre el cáncer de pulmón y para ayudar a otros pacientes que viven con esta enfermedad.

Un diagnóstico de NSCLC es serio. Sin embargo, su médico puede ofrecerle un tratamiento eficaz para el cáncer. Además, hay avances en el diagnóstico y el tratamiento del NSCLC que les darán a cada vez más pacientes la posibilidad de una cura.

Obtenga más información sobre el asesoramiento, cómo encontrar un grupo de apoyo y cómo ser un defensor en relación con el tratamiento contra el cáncer (en inglés).

Dejar de fumar

Incluso después de que se diagnostique NSCLC, todavía puede ser beneficioso dejar de fumar. Las personas que dejan de fumar soportan mejor los tratamientos, se sienten mejor, viven más tiempo y tienen un menor riesgo de desarrollar un segundo cáncer de pulmón u otros problemas de salud. Dejar de fumar nunca es fácil y es incluso más difícil cuando se enfrenta el diagnóstico de NSCLC. Si usted fuma, busque ayuda de familiares, amigos, programas para dejar de fumar y profesionales de atención médica. Ninguno de los productos disponibles para dejar de fumar interfiere en el tratamiento contra el cáncer. Obtenga más información sobre dejar de consumir tabaco después de un diagnóstico de cáncer.

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